Sashimi de bicho-de-seda, grilo gourmet e mais: mercado de insetos comestíveis se populariza no Japão

A indústria de insetos comestíveis do Japão está atirando para o mainstream. Grandes empresas começaram a perceber o apelo de alimentos nutritivos e sustentáveis ​​à base de insetos, enquanto alguns chefs estão criando novas experiências culinárias para clientes em busca de aventura.

Uma empresa que está avançando é a startup Takeo Inc., com sede em Tóquio, que oferece uma variedade de insetos secos e embalados, de grilos a escorpiões, e no ano passado fechou uma parceria de capital com a gigante de alimentos congelados Nichirei Corp.

O CEO da Takeo, Takeo Saito, disse que o primeiro contato veio de Nichirei, pois a empresa reconheceu o papel que os insetos podem desempenhar no futuro da segurança alimentar. “No momento, o acordo é apenas para apoio financeiro”, disse Saito, acrescentando que as duas empresas estão trabalhando em um produto contra insetos desenvolvido em conjunto a ser anunciado formalmente no verão.

Saito diz que come insetos porque gosta de “comida simples e fresca”, algo com o qual cresceu em sua cidade natal, Kesennuma, uma comunidade de pescadores na província de Miyagi, no nordeste do Japão.

Além de comprar online, os curiosos podem experimentar os produtos Takeo junto com um chá quente em seu café especializado, Take-Noko.

Localizado no distrito de Taito, na capital, o café também inclui alguns pratos feitos na hora. Um item que se tornou um grande sucesso desde sua estreia em outubro passado é o sashimi de casulo de bicho-da-seda. O prato, quase inteiramente composto por uma proteína chamada sericina, tem sabor suave e textura úmida, mas crocante. Muito parecido com o sashimi de frutos do mar, é servido com molho de soja e gengibre.

Shoichi Uchiyama, o mais proeminente conhecedor de insetos do Japão, é versado em comer insetos. Ele fala sobre o quanto a cena mudou na última década em um bar no distrito comercial de Shibuya, em Tóquio, por causa de uma variedade de vários rastejantes assustadores.

Uchiyama, enquanto usava uma pequena tesoura para cortar partes de um inseto d’água gigante, não muito diferente de como é feito com um caranguejo, disse que comer insetos no Japão é frequentemente visto como o resultado indesejável de perder uma aposta no chamado jogo de pênaltis “batsu”, ou algo relegado às tradições regionais decadentes.

O próprio Uchiyama vem da província de Nagano, no centro do Japão, que tem essa tradição, e ele come insetos desde jovem. Em Nagano, insetos como os gafanhotos “inago” são consumidos após serem cozidos em molho de soja e açúcar.

“Mas as pessoas realmente começaram a prestar atenção em comer insetos depois de um relatório das Nações Unidas de 2013”, disse ele, referindo-se a um documento publicado pela Organização das Nações Unidas para Agricultura e Alimentação.

O relatório promoveu a entomofagia, ou consumo humano de insetos, por seu conteúdo nutricional e divulgou sua importância em meio à crescente questão da insegurança alimentar à medida que a população aumenta.

De acordo com o relatório, os grilos são ricos em proteínas e uma fonte de alimento particularmente sustentável. Eles são onívoros, o que significa que são menos exigentes do que apenas insetos comedores de vegetação, como gafanhotos, e são 12 vezes mais eficientes na conversão de ração em carne do que o gado.

Os grilos estão entre os insetos que não requerem desmatamento para expandir a produção e emitem consideravelmente menos gases de efeito estufa do que a maioria dos animais, disse o relatório.

Com a escassez de mão de obra provavelmente se tornando um problema maior em meio ao envelhecimento da população do Japão, uma joint venture está testando a criação de grilos para alimentação com um olho no futuro, antecipando que as fazendas automatizadas de insetos poderiam utilizar o número crescente de espaços de trabalho ociosos do país.

Em contraste com essas abordagens funcionais da entomofagia, um restaurante de Tóquio tentou transformar a ingestão de insetos em uma experiência gastronômica requintada.

Antcicada, no distrito comercial de Nihombashi, é famosa por seu ramen de críquete e refeições completas intrincadas que incorporam insetos e outros pratos não convencionais.

Em vez de comparar com sabores mais familiares, o dono do restaurante, Yuta Shinohara, disse que quer enfatizar a singularidade dos sabores e texturas que os insetos oferecem. “Queremos que os clientes entendam a individualidade de cada inseto e se divirtam”, disse ele.

Apesar de inaugurar em junho de 2020, quando a pandemia do COVID-19 atingiu o Japão, o Antcicada se tornou cada vez mais popular. Como as restrições de fronteira à chegada de estrangeiros foram relaxadas no ano passado, Shinohara disse que os visitantes estrangeiros às vezes ocupam metade dos assentos disponíveis.

Atualmente fechado até 9 de março devido a uma mudança no chefe de cozinha, Shinohara diz que o restaurante está usando o tempo para desenvolver e experimentar novos pratos. Shinohara espera que tudo o que ele e sua equipe inventem continue a surpreender e encantar os clientes, com uma filosofia talvez melhor explicada no slogan da Antcicada: “Comer não é uma tarefa, é uma aventura”.

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